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Saliva pode ter pistas de uma espécie fantasma de humanos antigos

Na saliva, os cientistas descobriram que uma espécie de “homem fantasma” de humanos arcaicos pode ter contribuído com material genético para ancestrais de pessoas que vivem hoje na África Subsaariana.

Saliva pode ter pistas de uma espécie fantasma de humanos antigos

A pesquisa acrescenta a um crescente número de evidências sugerindo que o encontro sexual entre diferentes espécies humanas arcaicas pode não ter sido incomum.

Estudos anteriores concluíram que os antepassados de seres humanos modernos na Ásia e na Europa se cruzaram com outras espécies de humanas, incluindo neandertais e Denisovans. A nova pesquisa está entre as análises genéticas mais recentes que indicam que os africanos antigos também tiveram relações com outras espécies ancestrais.

“Parece que o cruzamento entre diferentes espécies de homens ancestrais não é a exceção – é a norma”, diz Omer Gokcumen, PhD, professor assistente de ciências biológicas na Universidade de Buffalo College of Arts and Sciences.

“Nossa pesquisa traçou a evolução de uma importante proteína de mucina chamada MUC7 que se encontra na saliva”, diz ele. “Quando analisamos a história do gene que codifica a proteína, vemos a assinatura da mistura arcaica nas populações africanas do subsaariano modernas”.

A pesquisa foi publicada em 21 de julho na revista Molecular Biology and Evolution. O estudo foi liderado por Gokcumen e Stefan Ruhl, PhD, professor de biologia oral na Faculdade de Medicina Odontológica da UB.

Uma pista tentadora na saliva

Os cientistas encontraram suas descobertas ao pesquisar o propósito e as origens da proteína MUC7, o que ajuda a esconder sua consistência viscosa e se liga a micróbios, potencialmente ajudando a eliminar o corpo de bactérias causadoras de doenças.

Como parte desta investigação, a equipe examinou o gene MUC7 em mais de 2.500 genomas humanos modernos. A análise produziu uma surpresa: um grupo de genomas da África subsaariana tinha uma versão do gene que era extremamente diferente das versões encontradas em outros humanos modernos.

A variante subsaariana era tão distintiva que os genes MUC7 de Neanderthal e Denisovan correspondiam mais com os de outros seres humanos modernos do que o homens antigos da região subsaariano.

“Com base em nossa análise, a explicação mais plausível para essa variação extrema é a introgressão arcaica – a introdução de material genético de uma espécie” fantasma “de homens antigos”, diz Gokcumen. “Este familiar humano desconhecido pode ser uma espécie que foi descoberta, como uma subespécie de Homo erectus, ou uma espécie não descoberta. Chamamos isso de uma espécie de” fantasma “porque não temos os fósseis”.

Dada a taxa que os genes mata durante o curso da evolução, a equipe calculou que os antepassados das pessoas que transportam a variante sub-sahariana MUC7 se cruzaram com outras espécies humanas antigas há apenas 150 mil anos, após o caminho evolutivo de duas espécies divergir uns dos outros há 1,5 a 2 milhões de anos.

Por que o MUC7 importa

Os cientistas estavam interessados no MUC7 porque em um estudo anterior mostraram que a proteína provavelmente evoluiu para servir um propósito importante em seres humanos.

Em algumas pessoas, o gene que codifica a MUC7 contém seis cópias de instruções genéticas que direcionam o corpo para construir partes da proteína correspondente. Em outras pessoas, o gene abriga apenas cinco conjuntos dessas instruções (conhecidas como repetições).

Estudos anteriores de outros pesquisadores descobriram que a versão de cinco cópias do gene protegido contra a asma, mas Gokcumen e Ruhl não viram essa associação quando realizaram uma análise mais detalhada.

O novo estudo concluiu, no entanto, que o MUC7 parece influenciar a composição do microbioma oral, a coleta de bactérias na boca. A evidência disso veio de uma análise de amostras biológicas de 130 pessoas, que descobriu que diferentes versões do gene MUC7 estavam fortemente associadas a diferentes composições de microbioma oral.

“Pelo que sabemos do MUC7, faz sentido que pessoas com diferentes versões do gene MUC7 possam ter diferentes microbiomas orais”, diz Ruhl. “A proteína MUC7 é pensada para aumentar a capacidade da saliva para se ligar aos micróbios, uma tarefa importante que pode ajudar a prevenir a doença, eliminando bactérias indesejadas ou outros agentes patogênicos da boca”.

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