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O maior terremoto das décadas modernas

O terremoto de Sumatra-Andaman, Indonésia, em 26 de dezembro de 2004, foi um dos piores desastres naturais da história recente, principalmente devido ao tsunami devastador que o seguiu. Um grupo de geólogos e geofísicos, incluindo cientistas do Instituto de Tecnologia da Califórnia, delineou todas as dimensões da ruptura de falhas que causou o terremoto.

Suas descobertas, publicadas na edição de 02 de março da revista Nature, sugerem que as ideias anteriores sobre onde terremotos gigantes são susceptíveis de ocorrer precisam ser revistos. Regiões da terra que se pensava ser imune a tais eventos podem realmente ser de alto risco de vivê-los.

O maior terremoto das décadas modernas
O maior terremoto das décadas modernas

Uma falha do terremoto gigante, ao longo do qual as placas tectônicas indiana e australiana mergulharam abaixo da margem de sudeste da Ásia. A superfície de falha que rompeu não podem ser vistos diretamente porque se encontra vários quilômetros de profundidade na crosta da Terra, em grande parte sob o mar.

No entanto, a ruptura da falha causou movimentos na superfície como tensão elástica de acumulação longa. Os pesquisadores mediram esses movimentos de superfície por três técnicas diferentes. Em um deles, mediram a mudança de posição das estações GPS cujas localizações tinham sido determinadas com precisão antes do terremoto.

No segundo método, eles estudaram os recifes de corais – as superfícies superiores desses corais normalmente ficam bem na superfície da água, portanto, a presença de corais com topos acima ou abaixo do nível da água indicou se a crosta subiu ou caiu durante o terremoto.

Finalmente, os pesquisadores compararam imagens de satélite das lagoas da ilha e recifes tomadas antes e depois do terremoto – mudanças na cor da água do mar, mudanças na profundidade da água e, consequentemente, um aumento ou queda da crosta no local.

Com base nessas medições, os pesquisadores descobriram que o terremoto de 2004 foi causado pela ruptura de um trecho de 1.600 quilômetros de extensão do megathrust – de longe o mais longo de qualquer terremoto registrado. A largura da superfície de contato que rompeu variaram até 150 quilômetros. Sobre esta enorme área de contato, as superfícies das duas placas deslizaram uma contra a outra até 18 metros.

Com base nesses dados, os pesquisadores calcularam que o chamado momento de magnitude do sismo (uma medida da energia total liberada) foi 9,15 – tornando-se o terceiro maior terremoto dos últimos 100 anos e o maior já registrado nas décadas modernas.

Mas ao local do terremoto de Sumatra-Andaman de 2004, a crosta oceânica é antiga e densa, e o movimento relativo entre as placas é bastante lento. No entanto, outro fator que deve ter diminuído a probabilidade de um terremoto gigante no Oceano Índico é o fato de que a crosta oceânica está sendo esticado pela formação de uma bacia chamada back-arc fora da margem continental.

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