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O que é a doença de Alzheimer?

A doença de Alzheimer é um tipo de demência que causa problemas de memória, pensamento e comportamento. Os sintomas geralmente se desenvolvem lentamente e pioram com o tempo, tornando-se graves o suficiente para interferir nas tarefas diárias.

O que é a doença de Alzheimer?
O que é a doença de Alzheimer?

Noções básicas da doença de Alzheimer e demência

A doença de Alzheimer é a forma mais comum de demência, um termo geral para perda de memória e outras habilidades cognitivas graves o suficiente para interferir na vida diária. A doença de Alzheimer é responsável por 60 a 80 por cento dos casos de demência.

A doença de Alzheimer não é uma parte normal do envelhecimento. O maior fator de risco conhecido é o aumento da idade, e a maioria das pessoas com Alzheimer tem 65 anos ou mais. Mas a doença de Alzheimer não é apenas uma doença da velhice. Aproximadamente 1,2 milhão de Brasileiros tem doença de Alzheimer e surgem cerca de 100 mil novos casos por ano no Brasil.

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A doença de Alzheimer piora com o tempo. A doença de Alzheimer é uma doença progressiva, onde os sintomas da demência pioram gradualmente ao longo de vários anos. Em seus estágios iniciais, a perda de memória é leve, mas com o estágio avançado da doença de Alzheimer, os indivíduos perdem a capacidade de conversar e reagir ao ambiente. A doença de Alzheimer é a sexta principal causa de morte nos Estados Unidos. Aqueles com Alzheimer vivem uma média de oito anos após os sintomas se tornarem perceptíveis aos outros, mas a sobrevida pode variar de quatro a 20 anos, dependendo da idade e de outras condições de saúde.

A doença de Alzheimer não tem cura atual, mas os tratamentos para os sintomas estão disponíveis e a pesquisa continua. Embora os atuais tratamentos de Alzheimer não possam impedir a progressão da doença de Alzheimer, eles podem retardar temporariamente o agravamento dos sintomas de demência e melhorar a qualidade de vida das pessoas com Alzheimer e seus cuidadores. Hoje, há um esforço mundial em andamento para encontrar formas melhores de tratar a doença, retardar seu início e impedir seu desenvolvimento.

Sintomas da doença de Alzheimer

O sintoma inicial mais comum da doença de Alzheimer é a dificuldade em lembrar informações recém-aprendidas.

Assim como o resto de nossos corpos, nossos cérebros mudam conforme envelhecemos. A maioria de nós eventualmente percebe algum pensamento lento e problemas ocasionais em lembrar certas coisas. No entanto, a perda séria de memória, confusão e outras mudanças importantes na maneira como nossas mentes funcionam podem ser um sinal de que as células cerebrais estão falhando.

O sintoma inicial mais comum da doença de Alzheimer é a dificuldade em lembrar informações recém-aprendidas, porque as alterações da doença de Alzheimer geralmente começam na parte do cérebro que afeta a aprendizagem. À medida que o Alzheimer avança pelo cérebro, leva a sintomas cada vez mais graves, incluindo desorientação, alterações de humor e comportamento; aprofundar a confusão sobre eventos, tempo e lugar; suspeitas infundadas sobre família e amigos; perda de memória mais grave e mudanças de comportamento; e dificuldade em falar, engolir e andar.

Pessoas com perda de memória ou outros possíveis sinais de Alzheimer podem achar difícil reconhecer que têm um problema. Sinais de demência podem ser mais óbvios para familiares ou amigos. Qualquer pessoa que tenha sintomas parecidos com demência deve procurar um médico o mais rápido possível. O diagnóstico precoce e os métodos de intervenção estão melhorando drasticamente, e as opções de tratamento e fontes de apoio podem melhorar a qualidade de vida.

Doença de Alzheimer e o cérebro

Alterações microscópicas no cérebro começam muito antes dos primeiros sinais de perda de memória.

O cérebro tem 100 bilhões de células nervosas (neurônios). Cada célula nervosa se conecta com muitas outras para formar redes de comunicação. Grupos de células nervosas têm funções especiais. Algumas estão envolvidas em pensar, aprender e lembrar. Outros nos ajudam a ver, ouvir e cheirar.

Para fazer o seu trabalho, as células cerebrais operam como pequenas fábricas. Elas recebem suprimentos, geram energia, constroem equipamentos e se livram dos resíduos. As células também processam e armazenam informações e se comunicam com outras células. Manter tudo funcionando requer coordenação, bem como grandes quantidades de combustível e oxigênio.

Os cientistas acreditam que a doença de Alzheimer impede que partes da fábrica de uma célula funcionem bem. Eles não têm certeza de onde o problema começa. Mas, assim como uma fábrica real, os backups e as falhas em um sistema causam problemas em outras áreas. À medida que o dano se espalha, as células perdem sua capacidade de realizar seus trabalhos e, eventualmente, morrem, causando mudanças irreversíveis no cérebro.

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