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O que são exoplanetas?

Exoplanetas ou extrasolares, são planetas que orbitam estrelas que não seja o Sol. O primeiro planeta extrasolar descoberto em torno de uma estrela foi anunciado em outubro de 1990. Desde então, os astrônomos têm vindo a descobrir planetas extrasolares em um ritmo vertiginoso, e a lista de todos os planetas extrasolares conhecidos contém mais de 500 novos mundos.

O que são exoplanetas?
O que são exoplanetas?

Os primeiros planetas extrasolares a ser descoberto em 1990 foram (para surpresa da maioria dos astrônomos) em torno de um pulsar. Isso os espantou, pois ninguém poderia imaginar que um planeta poderia surgir a partir de um pulsar.

Quaisquer planetas ao redor da estrela original deveria ter sido destruído na explosão de supernova que criou a estrela de nêutrons pulsando. Desde então, várias teorias sobre como os planetas poderia estar lá foram repassados. Em qualquer caso, a radiação da estrela de nêutrons faria este sistema estelar muito hostil para a vida como a conhecemos.

Muitos dos planetas extrasolares conhecidos são chamados de Júpiteres quentes. Isso significa que eles são planetas de tamanho de Júpiter muito próximos da estrela central. A razão que tantos desses tipos de planetas foram encontrados é que o método usado para descobrir planetas extrasolares é mais sensível a planetas pesados próximos à estrela central.

A maioria dos planetas extrasolares ainda não podem ser visualizados diretamente, porque eles são muito pequenos em comparação com suas estrelas. Em vez disso, os astrônomos vêm observando que estão em torno de uma estrela pela influência gravitacional que têm sobre essa estrela, fazendo com que ela oscile tão ligeiramente ao redor do centro de massa de todo o sistema. Uma vez que a força gravitacional depende tanto da massa do objeto e o quão próximo está, planetas maciças perto da estrela tem o maior efeito e por isso são mais fáceis de detectar.

Em novembro de 2001, foi anunciado que os primeiros produtos químicos tinha sido detectado na atmosfera de um planeta extrasolar. A luz da estrela muda por uma pequena quantidade quando parte dela passa através da atmosfera do planeta. O elemento que foi detectada foi de sódio, e a partir da observação prévia do planeta é conhecido por ser cerca de 70% da massa de Júpiter e tão perto de sua estrela que a sua atmosfera é aquecida a 1100 graus Celsius. Existem hoje mais de duas dúzias de exoplanetas para os quais temos detecções de produtos químicos em suas atmosferas.

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