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A origem das constelações e quantas existem no universo

O que vem à mente quando você olha para o céu e vê as constelações? Dá um grande desejo explorar profundamente o espaço, ou é o sentimento que, como eram as inúmeras gerações de seres humanos que vieram antes de você.

Enquanto a maioria das pessoas pode nomear pelo menos uma constelação, muito poucos sabem a história de onde vieram. Quem foram as primeiras pessoas a detectá-los? De onde vêm seus nomes? E quantas constelações existem no céu?

Uma constelação é essencialmente uma área específica da esfera celestial, embora o termo seja associado mais frequentemente com um agrupamento aleatório de estrelas no céu noturno. Tecnicamente, agrupamentos de estrelas são conhecidos como asterismos, e a prática de localizar e atribuir nomes a eles é conhecida como asterismo. Esta prática remonta a milhares de anos, possivelmente até ao Paleolítico Superior. De fato, estudos arqueológicos identificaram marcas nas famosas pinturas rupestres em Lascaux, no sul da França (cerca de 17.300 anos), que poderiam ser representações do aglomerado das Plêiades e do Cinturão de Orion.

Quantas constelações existem no universo?
Quantas constelações existem no universo?

Existem atualmente 88 constelações oficialmente reconhecidas no total, que juntos cobrem todo o céu. Portanto, qualquer ponto dado em um sistema de coordenadas celestiais pode ser inequivocamente atribuído a uma constelação. É também uma prática comum na astronomia moderna, ao localizar objetos no céu, indicar qual constelação suas coordenadas os colocam na proximidade, transmitindo assim uma ideia aproximada de onde eles podem ser encontrados.

A palavra constelação tem suas raízes no termo latino “tardio constellatio”, que pode ser traduzido como “conjunto de estrelas”. Uma definição mais funcional seria um padrão reconhecível de estrelas cuja aparência está associada a personagens míticos, criaturas ou certas características. Também é importante notar que o uso coloquial da palavra “constelação” geralmente não diferencia entre um asterismo e a área que o rodeia.

Tipicamente, as estrelas em uma constelação têm somente uma coisa na terra em comum – aparentam estar muito próximos quando visto da terra. Na realidade, essas estrelas são muitas vezes muito distantes umas das outras e só parecem se alinhar com base em sua imensa distância da Terra. Como as estrelas também viajam em suas próprias órbitas através da Via Láctea, os padrões de estrelas das constelações mudam lentamente ao longo do tempo.

A União Astronômica Internacional tem atualmente uma lista de 88 constelações aceitas. Isto é em grande parte devido ao trabalho de Henry Norris Russell, que em 1922, ajudou a União a dividir a esfera celestial em 88 setores oficiais. Em 1930, as fronteiras entre essas constelações foram concebidas por Eugène Delporte, ao longo de linhas verticais e horizontais de ascensão direita e declinação.

A lista é baseada também nas 48 constelações alistadas por Ptolomeu em seu Almagest, com modificações modernas adiantadas e adições por astronomos subsequentes – tais como Petrus Plancius (1552 – 1622), Johannes Hevelius (1611 – 1687), e Nicolas Louis de Lacaille (1713 – 1762).

No entanto, os dados utilizados pelo Delporte datam do final do século XIX, quando a sugestão foi feita pela primeira vez para designar fronteiras na esfera celeste. Como consequência, a precessão dos equinócios já levou as fronteiras do mapa estelar moderno a se tornarem ligeiramente distorcidas, a ponto de não mais serem verticais ou horizontais. Este efeito irá aumentar ao longo dos séculos e exigirá revisão.

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